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Pourquoi parlons-nous “bébé” aux chiens ?

Date : 11/01/2017
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Lorsque nous parlons amicalement à un chien, nous changeons d’intonation comme s’il s’agissait d’un bébé humain. Quelles sont les causes de ce changement ? Des universitaires stéphanois ont mené l'enquête.

Le visage attendrissant d’un chiot pourrait expliquer notre comportement, cependant une étude vient de montrer que nous continuons de parler "bébé" à des chiens adultes. De plus, alors que les chiots sont très réactifs au "parler bébé", les chiens plus âgés n’y prêtent pas plus attention qu’au langage normal. Ces résultats, auxquels ont contribués des chercheurs de l’Institut des neurosciences Paris-Saclay (CNRS/Université Paris-Sud) basés à l’Université Jean Monnet de Saint-Étienne, sont publiés dans la revue Proceedings of the Royal Society B. Ils suggèrent que le "parler bébé" est utilisé pour interagir avec un être vivant ne maîtrisant pas la parole. Si nous parlons ainsi à notre chien, c’est parce que nous aimerions qu’un jour il nous réponde… en parlant !

Dans une 1ère expérience, les chercheur(e)s ont présenté des photographies de chiens d’âges divers à des adultes humains qui avaient pour consigne de dire les phrases suivantes : "Alors le chien ! Comment ça va le doudou ? C’est qui le bon chien ? Viens ici mon chien ! Ah il est gentil le chien. Ça c’est un gentil chien !". Les personnes devaient ensuite prononcer ces mêmes phrases sur un ton neutre. L’analyse de la structure acoustique des enregistrements montre que notre manière de parler face à des chiots est très semblable au "parler bébé"… et que nous continuons d’utiliser ce registre quel que soit l’âge du chien.

Dans une seconde expérience, les scientifiques ont fait écouter ces enregistrements à des chiens, chiots et adultes. Le chien était placé dans une pièce confortable, en présence du chercheur placé face au mur pour ne pas attirer son attention. Un haut-parleur posé sur le sol émettait successivement la phrase prononcée en "parler chien" et la même phrase en langage normal. La réponse du chien a été filmée pour être analysée.

Les résultats des expériences sont clairs : lorsque la phrase émise par le haut-parleur est prononcée de manière normale, aucun des chiens testés ne manifeste d’intérêt pour l’enregistrement. Au contraire, lorsqu’ils entendent du "parler chien", les chiots deviennent très excités, aboient et s’approchent du haut-parleur, tandis que les chiens adultes… ignorent l’enregistrement, continuant de vaquer à leurs occupations ! En montrant que les humains utilisent le "parler chien" pour communiquer avec des chiens de tous âges, cette étude suggère que ce registre particulier est utilisé pour engager des interactions avec un individu non doué de langage. Il est donc fort probable que le "parler bébé" utilisé avec notre progéniture soit motivé par notre désir de rendre notre communication plus efficace avec un être qui ne maîtrise pas encore le langage et/ou dont on pense qu’il a des difficultés à nous comprendre. Si le "parler bébé" accélère effectivement l’apprentissage du langage chez les nouveau-nés, nous aurions donc tort de nous en priver !

Du côté des chiens, les résultats montrent que le "parler chien" est très efficace pour engager une interaction avec un chiot, mais perd de son intérêt avec des chiens plus âgés. Ceux-ci attendent probablement d’autres signaux de notre part, par exemple gestuels, et/ou ne répondent qu’à des voix familières. Nous continuons pourtant de leur parler comme à des bébés, car de manière consciente ou non, nous ressentons que le chien risque de ne pas bien comprendre et nous espérons qu’il fasse des progrès… en devenant capable de nous parler...

 
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